Irlande de Nord, en quête du Bâton

L’Irlande du Nord va tenter de battre les Pays-Bas le 10 octobre pour se rapprocher un peu plus d’une seconde qualification consécutive pour l’Euro , mais aussi pour remporter un premier Bâton de Netto.

Si l’Irlande du Nord est une sélection nationale reconnue par la FIFA, elle ne représente pas un un état indépendant mais seulement une nation constitutive du Royaume Uni (avec l’Angleterre, l’Écosse et le Pays de Galles). Sa situation est d’autant plus compliquée qu’elle ne représente qu’un petit bout d’Irlande, celui que la couronne d’Angleterre est parvenue à conserver lors de l’indépendance de l’ile verte proclamée en 1921.

Footballistiquement parlant, la sélection d’Irlande du Nord est techniquement considérée comme l’héritière de l’Irlande unique. Elle reste sous l’égide de l’Irish Football Association Ltd, fondée en 1880 et son palmarès dresse la liste des matches de l’Irlande du Nord dans la continuité de ceux de l’Irlande unie (1882-1920).

La sélection d’Irlande du Nord en tant que telle dispute son premier match le 26 février 1921 à Belfast face à l’Écosse. Une défaite 2-0 conforme à la hiérarchie des sélections britanniques de l’époque (l’Angleterre et l’Écosse étant alors clairement au-dessus du Pays de Galles et des sélections irlandaises).

L’Irlande du Nord dispute sa première Coupe du Monde en 1958, la seule phase finale où les quatre nations britanniques étaient présentes. Elle s’était qualifiée à l’issue d’un épique match de barrage remporté face à l’Italie, c’était d’ailleurs la première fois qu’on empêchait la Squadra Azzurra d’accéder à une phase finale de Coupe du Monde.

En Suède, l’Irlande du Nord va se découvrir une bête noire : La France. Après avoir franchit le premier tour, les coéquipiers de Danny Blanchflower vont en effet se fracasser en quarts de finale sur une équipe tricolore euphorique (4-0). Vingt-quatre ans plus tard, l’équipe irlandaise retrouve la Coupe du Monde et se fait sortir avant les demi-finales par… la France (4-1). En 1986, elle est éliminée dès le premier tour, torpillée notamment par le Brésil de Socrates et Josimar (3-0). En 2016, pour sa première participation en phase finale de l’Euro, elle est éliminée en huitième de finale par son voisin Gallois (1-0).

Les années 1980 restent l’âge d’or de cette sélection nord-irlandaise. Avec des joueurs comme Gerry Armstrong, Norman Whiteside et le mythique gardien Pat Jennings, elle décroche en plus de ses participations à la Coupe du Monde ses deux seuls titres internationaux, les British Home Championships de 1980 et 1984.

L’Irlande du nord fait partie des 21 nations n’ayant jamais décroché le bâton de Netto. Elle n’a toutefois croisé sa route qu’à quatre reprises, et souvent contre des équipes britanniques. En octobre 1966, elle est battue 2-0 par l’Angleterre qui jouait là son premier match depuis son titre mondial. Les deux nations se retrouveront à Belfast en mai 1975 et se sépareront sur un score nul et vierge. Puis, en mars 1993, c’est le voisin Irlandais, vainqueur 3-0 à Dublin, qui privera une nouvelle fois la Green and White army d’un premier Bâton de Netto. Entretemps, en février 1972, les Espagnols, alors détenteurs du Bâton, avaient concédé un nul à Hull qui leur avait permis de conserver le trophée.

Un score de parité le 10 octobre 2019 face aux Pays-Bas ne serait pas une trop mauvaise affaires pour les Irlandais (12 points actuellement, contre 9 seulement aux néerlandais qui ont joué un match en moins) sans pour autant leur donner d’assurance sur la qualification. Par contre, une victoire les placerait en position de force. Et leur offrirait de surcroît un premier Bâton de Netto…

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